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Cuál es el origen del acetaminofén, el medicamento más consumido en Colombia

Fue descubierto en el año 1893 en Alemania y se dio de forma accidental. Le contamos la hilarante forma en la que ocurrió.

El 2020 ha sido un año difícil para las naciones de todo el mundo a raíz de la expansión masiva del COVID-19 (Vaya al especial de UNIMINUTO Radio). Actualmente distintos países están en la búsqueda de una vacuna o tratamiento que pueda proteger a las personas de este nuevo virus que ha causado miles de muertes, algunas naciones han recurrido a medicamentos conocidos para combatirlo, sin embargo la mayoría y los más populares han demostrado no tener ninguna efectividad para combatir la infección viral del coronavirus.

En Colombia se han popularizado cadenas con mensajes falsos sobre las posibles cura para combatir este virus (lea este artículo que indica cómo combatir las fakenews), y pese a los llamados de atención de los organismos sanitarios sobre la no existencia de cura para su tratamiento, muchas personas han creído en esos mensajes, incluso los mismos profesionales sanitarios. Al no existir un consenso sobre los medicamentos para combatirlo la ciencia médica ha recurrido a un viejo conocido llamado acetaminofén (paracetamol), como forma de alivio a los malestares que el coronavirus produce.

Acetaminofén pa’ todo

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Colombia es un país que rara vez se pone de acuerdo en algo, pero pocas cosas unen tanto a los connacionales como el fútbol y el ciclismo, símbolos de unidad nacional siempre y cuando sea en el triunfo porque en la derrota nadie se monta.

Pero la salud tiene otro elemento de unidad nacional que puede se materializa en una frase: “¿Pa’ qué voy al médico? ¿Pa’ que me den acetaminofén?”.

Este medicamento de propiedades analgésica es muy popular en nuestro país, quizás es el más recomendado para aliviar fiebres, malestar general, dolores de cabeza y escalofríos. Sin embargo, las Entidades Prestadoras de Salud (EPS) han exagerado el uso del mismo para otro tipo de dolencias porque el costo del paracetamol es muy inferior al de otros medicamentos, lo que lo hace atractivo para los prestadores de salud.

Hagamos una una revisión histórica sobre su origen, producción y cómo llegó al país.

Historia del acetaminofén

Los nombres paracetamol y acetaminofén pertenecen a la historia de este compuesto y provienen de la nomenclatura tradicional de la química orgánica, N-acetil-para-aminofenol para-acetil-aminofenol.

Fue descubierto en el año 1893 en Alemania y se dio de forma accidental. Adolf Kussmaul, profesor del departamento de medicina interna de la Universidad de Estrasburgo, estaba investigando algunos posibles remedios para resolver el problema de las lombrices y bacterias intestinales.

Respiración de Kussmaul - Facultad de Medicina
Adolf Kussmaul, profesor del departamento de medicina interna de la Universidad de Estrasburgo

El profesor y doctor Kussmaul, junto con dos asistentes, decidieron tratar con naftaleno a pacientes con problemas intestinales, específicamente por las lombrices y bacterias en la parte estomacal, que producían fiebres y mareos constantes. Luego de unos días de tratar a los pacientes con este compuesto químico, se dieron cuenta de que las lombrices seguían vivas y sin ningún efecto, sin embargo, lo sorprendente para el profesor, es que la fiebre y los mareos habían desaparecido en su totalidad, algo que le causó mucha impresión tanto al profesional como a sus ayudantes.

Días posteriores, se dieron cuenta que uno de los asistentes, por error, aplicó otra sustancia química a los pacientes, llamada acetanilida, el error permitió que surgiese un medicamento nuevo, que hoy conocemos como paracetamol. Como la acetanilida es muy peligrosa en grandes cantidades, mezclaron este compuesto químico con aspirina, de allí surgió la fenaspirina. En esa época el medicamento no se vendía y era de uso exclusivo de personal médico.

Siglo XX y llegada a Colombia

Años posteriores a este descubrimiento continuaron los estudios relacionados con el comportamiento del medicamento, porque se estableció que el consumo constante del mismo producía cáncer en los pacientes.

Fue hasta 1955 que el paracetamol se perfeccionó y se puso a la venta en Estados Unidos con el nombre de Tylenolen, en 1956 el paracetamol de 500 mg llegó a Reino Unido bajo el nombre de Panadol, a partir de ese momento se expandió su venta a los demás países del mundo.

Respecto a Colombia, se estima que el medicamento llegó a finales de la década de los 70s, sin embargo, su valor era alto y la comercialización no era tan masiva como ahora, ya que la patente de la fórmula solo la tenía Estados Unidos. Desde 1984, la patente de la fórmula se hizo universal y esto permitió que las farmacéuticas la produjeran directamente aquí, sin necesidad de importarla.

Un gran negocio

Un reporte financiero de distintas farmacéuticas del país al Sistema de Información de Precios de Medicamentos (SISMED)​, demostró que estas empresas generaron ganancias por más de 1 billón de pesos entre el 2012 y 2014; una cifra de varios ceros a la izquierda que sugiere que los colombianos lo consumen con regularidad.

Gráfica de valores y ventas de acetaminofén en los años 2012, 2013 y 2014. Foto: SISMED – Sistema de Información de Precios de Medicamentos

Queda claro que en Colombia el consumo es elevado y lo más seguro es que en los años posteriores a este informe, las ventas hayan crecido más. Será interesante saber a final de este 2020, si la pandemia afectó positiva o negativamente las ventas del medicamento en los hogares colombianos, aunque todos en el país sabemos que aquí lo usamos pa’ todo.

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